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Vivir para servir

La pasión por servir y la tecnología de código abierto ayudan a un veterano a construir un mundo más inclusivo.

Matt sirvió en dos misiones volando helicópteros Apache en Irak. Como trabajó de cerca con los equipos de ingeniería que mantenían y adaptaban estas complejas aeronaves, vio con sus propios ojos las cosas increíbles que hacían los ingenieros, lo que lo inspiraría a convertirse en uno cuando regresara a casa.

Para Matt, Landis, la definición de veterano no es solo "una persona que formó parte del Ejército". Ahora, mientras trabaja para darles a su hijo autista y a otros la oportunidad de vivir de forma más independiente, demuestra que un veterano es alguien que nunca deja de servir a los demás.

Al igual que muchos veteranos, el expiloto de helicópteros Apache no se considera un héroe. Después de regresar de dos misiones en Irak, Matt luchó contra el trastorno por estrés postraumático (TEPT), una lesión cerebral traumática y la desazón de no formar parte de una misión más grande. Su vida ya no tenía sentido.

Cuando se enteró de que The Mission Continues, un grupo de veteranos voluntarios, había organizado un evento de servicio un sábado, aprovechó la oportunidad para colaborar. "Extrañaba estar en contacto con soldados, ya que había conocido a muy pocos desde mi salida del Ejército. De cierta forma, me había aislado".

Con la esperanza de que el evento fuera una cura para su aislamiento, Matt descubrió que, en realidad, estaba satisfaciendo una necesidad más profunda de servir. Casi de la noche a la mañana, su definición de "veterano" se hizo más clara: un veterano tiene que servir. Y, a partir de esta conclusión, Matt se dio cuenta de que tenía una nueva misión en la vida, una que comenzaba en casa.

“Cuando dejas el Ejército, te arrancan la chapa de identificación y comienzan a llamarte "veterano" sin decirte lo que ello implica”.
Matt Landis

Trabajar con voluntarios veteranos renovó el compromiso de Matt con el servicio. Pero necesitaría la ayuda de familiares, amigos y un gran tutor para descubrir cuánto podría hacer.

Matt y Tiff se enamoraron un 4 de julio hace casi 20 años. Tres niños y dos misiones más tarde, son más que cónyuges: trabajan juntos no solo para mantener a su familia, sino también para colaborar con la comunidad de Pittsburgh de la que forman parte.

"Mis hijos tienen discapacidades", dice Matt, "y puedo ver que, si bien eso es solo una pequeña parte de quienes son, tiene un gran impacto en sus vidas". Con tres niños autistas, la familia Landis se ha enfrentado a los problemas que tienen las personas con discapacidades en un mundo pensado para aquellos que pueden controlar sus aptitudes físicas. Sin embargo, debido a que Tristan Landis (15 años) no habla y tiene dificultades para realizar tareas independientes, la familia ha tenido que adaptarse a esta realidad.

"Hemos tenido muchos contratiempos y altibajos", dice Tiff, la esposa de Matt. Pero ella cree que cada desafío los une más y que es maravilloso que los niños sean testigos de la perseverancia de la familia. "Nosotros somos nuestra prioridad", agrega. La adaptación es un valor de la familia Landis mediante el cual se ayudan unos a otros y avanzan todos juntos.

Cuando salen a pasear, Matt y Tristan se toman de la mano y evitan los ruidos fuertes o las multitudes. Matt puede sentir los distintos niveles de angustia en el comportamiento de su hijo, como en los movimientos de sus brazos o incluso en el ritmo y la profundidad con la que respira. Él ayuda a Tristan a tranquilizarse. Lo ayuda a comer, vestirse y cepillarse los dientes.

Sin embargo, lo que no puede hacer con Tristan es tener una conversación.

Matt no podía a esperar a que alguien más desarrollara herramientas tecnológicas para ayudar a que las personas con discapacidades pudieran llevar una vida más independiente. Debía ser él quien las creara.

A través de su amistad, la familia Landis ha visto a Jess Burkman superar los desafíos de su discapacidad, lo que inspira a Matt a seguir buscando más formas en las que personas con discapacidades puedan colaborar.

El laboratorio Human Engineering Research Laboratories (HERL) de Pittsburgh es la institución más importante en tecnología de asistencia de los Estados Unidos. Matt se sintió atraído casi instintivamente por la comunidad de ingenieros, pasantes, investigadores y estudiantes que dirige el Dr. Cooper, muchos de los cuales viven con discapacidades o tienen antecedentes militares. Para Matt, el HERL se convirtió en un nuevo cuartel donde se desarrollaba una actividad muy especial: la construcción de innovadoras herramientas tecnológicas de asistencia para ayudar a la mayor cantidad de personas posible.

Ver a Matt y al equipo trabajar en una pieza de hardware es presenciar una búsqueda constante en la que se imaginan todos los obstáculos que una persona con discapacidades podría enfrentar para lograr que estos desaparezcan. Por ejemplo, las sillas de ruedas capaces de subir los bordes de la acera no deben arrojar a sus conductores. Una mano robótica que puede abrir una puerta o encender un interruptor debe poder controlarse con la punta del dedo. Un brazo mecánico capaz de bajar a una persona de una silla de ruedas en una amplia variedad de escenarios reduciría las labores de los cuidadores y le brindaría más independencia al usuario.

Para Matt, Landis, la definición de veterano no es solo "una persona que formó parte del Ejército". Ahora, mientras trabaja para darles a su hijo autista y a otros la oportunidad de vivir de forma más independiente, demuestra que un veterano es alguien que nunca deja de servir a los demás.

"Siempre me resultó difícil, y me llevó bastante tiempo descubrir cómo responder a 'Gracias por servir en el Ejército' o cualquier otro cumplido similar", dice. Sin embargo, desde que se mudó a Pittsburgh, Matt ha aprendido cómo responder cuando las personas le agradecen por su servicio: con una invitación.

"Únete a mí", les dice. "Sirve conmigo. Si quieres agradecerme o hablar sobre mi trabajo en el Ejército, entonces hazlo con nosotros, porque en verdad lo necesitamos. Necesitamos que las personas estén dispuestas a luchar junto con nosotros para llevar a cabo los cambios que queremos ver en nuestra comunidad y poder ser parte de ella", dice.

"Desde luego, muchas personas nos ayudan".

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